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Sobre errores en ciencia


126852-004-FC2ECC79Molecular genetics, our latest wonder, has taught us to spell out the connectivity of the tree of life in such palpable detail that we may say in plain words, “This riddle of life has been solved”

La genética molecular, nuestra última maravilla, nos ha enseñado a describir la conectividad del árbol de la vida en un detalle tan palpable que podemos decir con palabras sencillas, “Este misterio de la vida ha sido resuelto”.

— Max Delbrück

En un post anterior, escribí cómo un afortunado descuido posibilitó un salto cualitativo importante en la medicina: el descubrimiento de los antibióticos y, en concreto, de la Penicilina por Alexander Fleming. En general, la ciencia sistematiza la búsqueda de resultados correctos pero, en ocasiones, descuidos (como el de Fleming) o incluso errores sirven como palancas para el avance científico.

En este sentido, es quizás poco conocido el caso del físico alemán Max Delbrück (1906-1981), premio Nobel de medicina y fisiología en 1969. Delbrück que, por parte de madre, era biznieto de Justus von Liebig (del que hemos hablado aquí) estudio física en la Universidad de Gotinga que, hasta la ascensión de los nazis al poder en Alemania y las subsiguientes purgas había sido, con toda probabilidad, uno de los viveros más importantes de científicos de todos los tiempos.

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Bendito descuido


flemingOne sometimes finds what one is not looking for.

Uno encuentra algunas veces lo que no estaba buscando.

Alexander Fleming

En general, los descubrimientos científicos son más el fruto de un trabajo que de un momento mágico de inspiración. Sin embargo, en algunos casos, determinados acontecimientos afortunados pueden cambiar el curso de la ciencia o tener un impacto importante en el avance del conocimiento científico.

La historia del descubrimiento de la Penicilina es la historia de un descuido afortunado que permitió que Alexander Fleming iniciara el desarrollo de los antibióticos, que, con toda seguridad, son los medicamentos que más vidas han salvado a lo largo de los últimos ochenta años.

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Enrique Moles Ormella (1883 – 1953)


El enemigo fue siempre el mismo: la Administración y la burocracia. Los mejores planes, las mejores intenciones, los propósitos más ideales, quedan destrozados contra el muro inconmovible de la rutina.

— Enrique Moles Ormella. Discurso de ingreso en la Academia de Ciencias (1934)

Aprovechando una reunión familiar, el pasado fin de semana, estuve hablando con mi padre de los avatares de la ciencia española y, en especial, de la química. Le comenté a mi padre sobre la figura de Joan Oró, químico al que dediqué el post anterior,  y le preguntaba sobre las penurias que pasaron los científicos en la posguerra. Aspectos que mi padre, doctor en Química Orgánica bajo la dirección de D. Ignacio Ribas Marqués a finales de los años 50 y estudioso de la ciencia española, conoce sobradamente por haberlos padecido en sus propias carnes. En el contexto de esa conversación, mi padre me llamó la atención sobre otra figura de la química española: el también catalán Enrique Moles Ormella que fue, para su desgracia, protagonista de una historia mucho más triste y, a su vez, reveladora de la fuerza que los odios y enconos han tenido, no sólo en la ciencia, sino en el conjunto de la sociedad española.

He de confesar que desconocía la figura y la historia de este científico catalán y, una vez que mi padre me despertó el interés, me puse a buscar información y, consecuentemente, a elaborar este post.

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Joan Oró i Florensa (1923–2004)


La recerca bàsica i aplicada ens proporciona eficiència i competitivitat.

La recerca és la base del progrés. Un país avançat i que tingui visió de futur no es pot permetre el luxe de no fomentar la recerca científica i el desenvolupament tecnològic.

La investigación básica y aplicada nos proporciona eficiencia y competitividad.

La investigación es la base del progreso. Un país avanzado que tenga visión de futuro no puede permitirse el lujo de no fomentar la investigación científica y el desarrollo tecnológico.

— Dr. Joan Oró

Si a cualquier interlocutor le preguntáramos la nacionalidad de un científico que investigó los orígenes de la vida, fue profesor en importantes instituciones en EE.UU., propuso la teoría de la panspermia, participó en las misiones científicas asociadas a los programas Apolo y Viking de la NASA, demostró que la producción de CO2 en los experimentos realizados en Marte no era debida a la existencia de vida, promovió la investigación astrofísica en su país natal y fue candidato a premios Nobel lo más probable es que nos dijera que su procedencia era de cualquier país excepto España.

En el post anterior, dedicado a los bioquímicos Oparin y Miller, hice una pequeña referencia, al final del mismo, a un investigador catalán, el químico Joan Oró. Esta referencia fue resaltada por dos comentaristas habituales en este blog (NewZealander y Josep) y con razón, no es el nuestro un país pródigo en científicos ni ha tenido la suerte de tener gobiernos que se apliquen y hagan caso de las sabias frases del Dr. Oró que abren este post. Al tratarse de un científico de prestigio y relativamente desconocido en nuestro propio ámbito me he decidido a dedicarle un post.

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