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Ivermectina


p021_EiC-Ivermectin_Bottom_300Some argue that corporations should not be in the business of making donations, contending that their first obligation is to reward stockholders with higher dividends and not squander company resources on gifts. I disagree.

Algunos argumentan que las corporaciones no deberían estar en el negocio de hacer donaciones afirmando que su primera obligación es recompensar a los accionistas con dividendos más altos y no malgastar los recursos de la compañía en regalos. No estoy de acuerdo.

Roy Vagelos. Químico y consejero delegado de Merck

La segunda causa de la ceguera en el mundo es una enfermedad parasitaria, producida por un gusano nematodo (Onchocerca volvulus), que se transmite a través de distintas especies de moscas y que recibe el nombre de Oncocercosis. La Oncocercosis es endémica en África en donde se calcula que hay unos 18 millones de personas infectadas y que unas 300.000 personas han perdido la vista por causa de esta enfermedad.

La causa real de la Oncocercosis no es el nematodo sino una bacteria (Wolbachia pipientis) que vive en simbiosis con el nematodo. Cuando la mosca transmisora muerde a la víctima le transmite gusanos que se enquistan en nódulos subcutáneos. Estos gusanos alcanzan la madurez sexual y se reproducen en el huésped produciendo millares de larvas conocidas como microfilarias. Las filarias se mueven a la piel y los ojos y cuando mueren, liberan a las bacterias que son las causantes de los efectos de la enfermedad.

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Sobre errores en ciencia


126852-004-FC2ECC79Molecular genetics, our latest wonder, has taught us to spell out the connectivity of the tree of life in such palpable detail that we may say in plain words, “This riddle of life has been solved”

La genética molecular, nuestra última maravilla, nos ha enseñado a describir la conectividad del árbol de la vida en un detalle tan palpable que podemos decir con palabras sencillas, “Este misterio de la vida ha sido resuelto”.

— Max Delbrück

En un post anterior, escribí cómo un afortunado descuido posibilitó un salto cualitativo importante en la medicina: el descubrimiento de los antibióticos y, en concreto, de la Penicilina por Alexander Fleming. En general, la ciencia sistematiza la búsqueda de resultados correctos pero, en ocasiones, descuidos (como el de Fleming) o incluso errores sirven como palancas para el avance científico.

En este sentido, es quizás poco conocido el caso del físico alemán Max Delbrück (1906-1981), premio Nobel de medicina y fisiología en 1969. Delbrück que, por parte de madre, era biznieto de Justus von Liebig (del que hemos hablado aquí) estudio física en la Universidad de Gotinga que, hasta la ascensión de los nazis al poder en Alemania y las subsiguientes purgas había sido, con toda probabilidad, uno de los viveros más importantes de científicos de todos los tiempos.

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Bendito descuido


flemingOne sometimes finds what one is not looking for.

Uno encuentra algunas veces lo que no estaba buscando.

Alexander Fleming

En general, los descubrimientos científicos son más el fruto de un trabajo que de un momento mágico de inspiración. Sin embargo, en algunos casos, determinados acontecimientos afortunados pueden cambiar el curso de la ciencia o tener un impacto importante en el avance del conocimiento científico.

La historia del descubrimiento de la Penicilina es la historia de un descuido afortunado que permitió que Alexander Fleming iniciara el desarrollo de los antibióticos, que, con toda seguridad, son los medicamentos que más vidas han salvado a lo largo de los últimos ochenta años.

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Corteza de cinchona


tonicas_para_gin_tonicHace ya un tiempo escribí un post sobre la aspirina para ilustrar como la química, la farmacología, y la medicina son capaces, partiendo de un conocimiento tradicional en relación con la salud (algo que cura) y aplicando el método científico, de mejorar la efectividad de ese medicamento, aumentando su seguridad y reduciendo los efectos secundarios. La síntesis del ácido acetilsalicílico es solo uno de los ejemplos que se pueden poner de cómo la ciencia ha contribuido a aumentar el bienestar de nuestro mundo.

Un ejemplo similar al de la aspirina es el de la quinina que, como muchos saben, se obtiene de la corteza de cinchona también conocida como corteza de quina. Lo que no todos saben es que a la corteza de cinchona le debemos agradecer, además de su eficacia contra la malaria, otras dos cosas que no siempre han sido apreciadas por los desagradecidos seres humanos: la homeopatía y el gin tonic.

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Pero, ¿qué leches es la electricidad?


electricityEl lenguaje de la experiencia es más autorizado que cualquier otro razonamiento: los hechos pueden destruir nuestros raciocinios pero no viceversa.

Alessandro Volta (1745 – 1827)

El pasado San Fermín (7 de julio) publicábamos un post humorístico, atribuido al escritor norteamericano Dave Barry, que hacía referencia a la electricidad. Pero, ¿sabemos realmente qué es la electricidad?. Está claro que nuestro amigo Nano lo ignora completamente pero, hasta cierto punto, tiene excusa: la electricidad es uno de esos fenómenos cotidianos que tenemos interiorizado que funciona (le damos a un interruptor y se enciende la luz) pero, si preguntamos por qué se enciende la luz, las respuestas serían muy variadas y no todas acertadas.

Quizás uno de los problemas en la confusión que rodea a la electricidad resida en la definición ambigua que tiene el término. Si buscamos definiciones de “electricidad” veremos que, en algunos casos, estas definiciones no son sólo ambiguas sino contradictorias o incompatibles e incluso entre científicos e ingenieros hay discrepancias de fondo. La idea de este post es aclarar algunos términos y, cómo no, señalar las idioteces que Nano, por ignorancia o mala fe, tiene a bien sostener en relación con la electricidad.

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Algunas aclaraciones


newton

I deduced that the forces which keep the Planets in their Orbs must be reciprocally as the squares of their distances from the centres about which they revolve.

Deduje que las fuerzas que mantienen los planetas en sus órbitas deben ser inversamente proporcionales a los cuadrados de las distancias de los centros alrededor de los que giran.

— Isaac Newton

En el segundo post de la serie “Cayendo bajo su propio peso” habíamos visto como Newton, partiendo del trabajo realizado por Galileo y las leyes formuladas por Kepler había deducido su Ley de la Gravitación Universal. Sin embargo, en la explicación que en su momento proporcioné no me parece completa. ¿Cómo llega a deducir Newton que la fuerza de la gravitación es universal, ¿cómo determina que es inversamente proporcional al cuadrado de la distancia?

Todos conocemos la leyenda de que Newton determinó la ley de la gravitación universal observando la caída de una manzana pero eso no deja de ser, como dije, una leyenda urbana. Sin embargo, al observar la caída de la manzana (y de otros objetos) Newton no se queda en el hecho puntual de la caída. Para Newton está claro que la manzana antes de caer se mantiene a una altura del suelo porque está sujeta a la rama y, en cuanto esta sujeción desaparece, la manzana cae.

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Cayendo por su propio peso (Corolario)


crackpot_defEsencialmente, todos los modelos son erróneos, sin embargo, algunos son útiles.

George E. P. Box

A lo largo de esta serie de posts hemos ido viendo cómo ha evolucionado la teoría de la gravitación a lo largo de la historia. Esta evolución constituye una secuencia de modelos que proporcionan una explicación a fenómenos observados y que es capaz de realizar predicciones verificables.

En ciencia, cuando aparecen nuevos fenómenos que no encajan en la teoría se hace necesario plantear un nuevo modelo que, de alguna forma reemplaza al anterior proporcionando nuevas y más precisas predicciones de  los fenómenos. Como dice el estadístico George E. P. Box en la cita que abre este post, todos los modelos son erróneos, esto es, no hay un modelo perfecto pero, los modelos científicos son, sin embargo, útiles.

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