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Cayendo por su propio peso (IV)


251825_407484095954689_627690832_n-940x705Me encontraba sentado en una silla en la oficina de patentes de Berna cuando de repente se me ocurrió una idea: “Cuando una persona cae no siente su propio peso”. Me quedé anonadado. Este pensamiento tan simple me causó una profunda impresión. Me impulsó hacia una teoría de la gravitación.

— Albert Einstein

En el primer post de esta serie repasamos la teoría de la gravedad de Galileo, con toda probabilidad la primera teoría científica capaz de realizar predicciones de determinados fenómenos, en el segundo post vimos como Newton combina la teoría de la gravedad de Galileo, aplicable a la caída de objetos en la superficie de la Tierra con la dinámica de los astros del sistema solar en una única teoría unificada de la gravitación. En el tercer post vimos como Cavendish, partiendo de la teoría de la gravitación de Newton y, a través de un diseño experimental era capaz de, como él decía, “pesar la Tierra”. El objetivo de este cuarto post en la serie es proporcionar una visión general de la teoría de la gravitación de Einstein que es parte de su Teoría de la Relatividad General.

Como vimos, la teoría de Newton es uno de los mayores logros en la historia de la ciencia. La verificación de las predicciones realizadas por la teoría fueron, durante mucho tiempo, uno de los puntos de soporte del modelo newtoniano. De esta forma, las observaciones de la órbita de Urano permitieron a  Le Verrier y Adams la predicción de la existencia de Neptuno hacia la mitad del siglo XIX. Sin embargo, como ocurre con todos los modelos y, en particular, con las teorías científicas, éstas funcionan en un determinado rango de valores. Fuera de ese rango, sus predicciones ya no son tan buenas. Un efecto que llamó la atención a Le Verrier fue la anómala precesión de la órbita de Mercurio (que estimó en 38 segundos de arco por siglo). Le Verrier concluyó, de forma errónea, que era debida a la existencia de un número de objetos o quizás otro planeta en el interior de la órbita de Mercurio.

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